Você resolveu atualizar seu PC ou montar um novo. Já escolheu tudo que precisava pra montar uma bela máquina, placa-mãe, processador, memória, disco rígido, tudo bem balanceado pra não ter que esquentar a cabeça por pelo menos mais dois anos. Agora quer transformar esta belezinha (também) em um videogame, então você precisa de uma placa de vídeo decente mas que não exploda seu orçamento.

Por onde começar
A primeira coisa que precisa saber é que existem opções demais. Há uma inacreditável sopa de letrinhas e numerinhos neste mercado, portanto deve direcionar sua busca. Como? Filtrando pelo seu objetivo: o que você quer jogar. Não é possível saber quais as especificações necessárias pra rodar um jogo que não está no mercado, mas dá pra ter um ideia com os jogos atuais. Felizmente hoje não há mais aqueles saltos de exigência de um ano pro outro, uma placa de video que rode tranquilamente um jogo atual provavelmente não terá problemas pra rodar um lançamento daqui um ano e meio a dois anos. Não rodará igual a um atual, mas também não deve te deixar na mão.

Performance é o parâmetro
Mas o que podemos considerar uma boa performance? A situação ideal é que as configurações gráficas do jogo estejam no máximo e rode a pelo menos 60 FPS (quadros por segundo) na resolução de tela que você usa. Quanto maior a taxa de FPS, melhor, simples assim.

Para ter um exemplo prático vamos usar um jogo bem popular, Call of Duty: Modern Warfare 2, lançado em Novembro de 2009. Agora vamos buscar informações de performance deste jogo nas placas disponíveis na definição que você precisa, os resultados de benchmarks (testes de performance). Vá ao Google e busque por “Modern Warfare 2 benchmark”. Depois de alguma leitura você vai descobrir que MW2 roda em média a 60 FPS na placa Radeon HD 4770 512MB e a 100 FPS na GeForce GTX 480 1536MB em 1680×1050.

Você tem um parâmetro, sabe que provavelmente uma placa que rode a 60 FPS um jogo atual configurado ao limite deve rodar daqui dois anos um lançamento a 60 FPS numa configuração boa, e que uma placa que rode a 100 FPS um jogo atual vai estar bem por 3 a 4 anos.

Relação custo por benefício
Agora é preciso pesquisar preço, mas que preço? Só temos uma opção de 60 FPS e outra de 100 FPS. Então nós precisamos saber quais são as opções equivalentes a cada uma destas placas, e pra isso vamos recorrer novamente aos benchmarks. Vá ao Google e busque por “Radeon HD 4770 benchmark”, depois faça o mesmo para a GeForce GTX 480. Então nós temos na categoria 60 FPS mais duas opções, Radeon HD 4850 512MB e GeForce GTS 250 1GB, e na categoria de 100 FPS mais um opção, Radeon HD 5870 1GB.

Pesquisando temos para 60 FPS valores entre R$ 300,00 e R$ 400,00 e para 100 FPS de R$ 1.000,00 a R$ 1.300,00. Na minha opinião não vale a pena pagar mais que R$ 450,00 numa placa de vídeo hoje, a relação custo por benefício cai muito pois você acaba pagando mais por novidade que por performance.

Conclusão
É necessário pesquisar e isso vai tomar algum tempo. Algumas pessoas sugerem começar a pesquisa pelo valor que está disposto a gastar, eu não gosto deste método pois você acaba comprando uma placa cara ou fora do que realmente precisa. Dedique algum tempo a procurar uma opção pro seu caso, você pode descobrir que com menos de R$ 250 há opções pros jogos que já tem. Boa sorte.